«Choose your own adventure» – or the story about how I ended living in Amsterdam

After living two years in the city, I am still enjoying it every day. Great people known, major disappointments too, breakups, fantastic places found… what a ride. I like how international it is, and after reading the inspiring story of Dennis in Humans of Amsterdam, I thought I could share the life turns that ended with me living in the city of bikes… (and be warned: it’s a long story).

I am Spanish, and although I was born in Madrid, I had lived with my family (father, mother, and brother) in Galicia almost my whole life. It’s quite far from Madrid, so they were my main family, my gezin as they say in Dutch :-)

I had lived many years in Santiago, and I kind of «had it all». Good education, a good job, my friends… but first my father died. It was pretty sudden and he was relatively young (53), so it was quite unexpected. It was a shock, so I got a feeling of how short is life… and you must enjoy it – it doesn’t make sense feeling miserable, so it’s better to look for the things you like in life.

That gave me some motivation to dedicate full time to my own company, as I thought «life is short, let’s try what I feel like doing».

That’s life more often than we’d like. Let the load go!

He and my mother had separated, so I lived in our house with my brother for a while. But he was not dealing very well with our father’s loss, and he had a lifestyle pretty different from mine, as he was hanging out with bad company, was trying drugs and so on, so I couldn’t live with him – I bought the house from him, so he could get his own place with the money. Unfortunately, most of it was spent on drugs, both for usage and to sell them… And when he tried to get out of that circle, it was too much for him to handle. He couldn’t bear the pressure and ended killing himself with the car that had belonged to our father.

It was the 1st of January. Everything seemed unreal that day, like the worst hangover ever.

That was hard for my mother. She was devastated, and she got into a quite strong depression. I helped her getting out of her problems with addictions, and she was finally on track. Enjoying life, traveling quite a lot to discover the world and nature, and letting an abusive relationship behind. Soon after she was better (like 1 year), she started feeling some pain in the back and lost her voice. After some weeks with the doctors thinking it was the flu, she was finally diagnosed with cancer.

The diagnosis was not so bad – they planned on doing a quite intensive treatment to kill the cancerous lung cells, but they found the cancer was also in the brain, so it was terminal cancer already in stage 4. Doctors wouldn’t even dare to tell her a life expectancy.

She had to go through so many chemotherapy and radiotherapy treatments, that were letting her weaker and weaker. She was not sure it that was worth it, and asked me if I would support her if she wanted to quit.

Of course, I was OK with any of her choices. She had my full support regarding any option. But with so much strength, she ended the treatment and finished it, with cancer halted.

At that point, I felt I needed something to look forward. I had lost my father, my brother, and I was about to lose my mother in the next few months. We both believed she wouldn’t live longer that another year. I felt the city was crushing me, and the panorama didn’t look any better.

As my girlfriend at that time had always wanted to live abroad, I felt that moving to another country, with another language, and starting there from scratch was an exciting challenge to face. After checking many statistics, charts, job offers, company locations and so on, there was a winner: Amsterdam, in the Netherlands! We had known the city the previous year in a holiday and loved it.

The plan was moving after my mother would die (in maybe 6 months), so I could still take her to the hospital and give her some attention. I told her the plan – with the idea of she seeing I was able to make life plans further than her death, and I would eventually be ok – but she felt my excitement about it and encouraged me to do it that moment. I actually felt a lot of energy about the possibility of choosing my own life path again, saying a big NO to the path that was unavoidably coming towards me.

I also thought it might be rushed, as I had a house, a car, and a company at Santiago, and a mother about to die to take care of – but she said to me ‘I don’t want you to wait for me to be by my side seeing me dying. I want to see you excited, happy, and visit you in Amsterdam. Do it. I want to see it!’. It made sense: what is the sense of having things, if those things you fight to get are the ones that hold you back to do whatever you want?

It was such a strong message for me, encouraging me to look forward and being brave. So I did. I contacted many companies, got some offers, and booked a 1-week travel to choose which one to work for (I wanted to meet my workmates to be), and find a place. After doing both, I moved definitely some weeks after.

New city, new environment, new language, new job, and so many things to learn. I enjoyed them. I started doing things I had never done, like running, biking… I even finished a half marathon, when I year earlier I had never run more than 4km! – and I kept a lot of contact with my mom via the internet. She liked seeing me active and enjoying the new life, and loved every one of the travels I made to visit her. I found cute that she would print some of the Whatsapp pics to have in her living room.

It was so inspiring seeing her trying to be positive. Actually, being happy. Energizing the people that visited her. Laughing. Enjoying any small detail, like a sunny day, or a nice meal with friends. Or even more stupid things that you take for so granted, like being able to stay one day without pain and constant vomiting.

Gradually, she got worse again, and cancer advanced without any possibility to cure her. The end was near, and she had already outlived the most optimistic prognostic doctors could have given her. She didn’t feel like talking to anybody else but me, and I traveled more frequently to see her and make her laugh a little bit. We both have always had quite some dark humor, because what topic can be best to laugh about than yourself (you are with yourself your whole life).

She was getting worse, so I got tickets to go and see her for her birthday (19th December), and pass Christmas with her. She was really looking forward to that. But that week, when I would tell her «hey, wait for me to die, ok?», joking, she said sadly «I don’t know if I can make it». And eventually, she couldn’t. The night of December’s 16th she finally stopped suffering and could die.

When my grandma told me the news via the phone, I had such mixed feelings. I was so obviously sad, but also so relieved for her, so she stopped the constant pain and suffering she had. I traveled the next day and I could organize the farewell ceremony she wanted: with her best friends in her favorite beach, singing her favorite song, with the sunset behind us.

And now, here I am. Second job in the city. Reinventing myself, and dedicated to being the best version of me that I can. People asks me how I am so strong, how I can continue with my life after everything I have gone through. But you just make it. You look forward, and you cannot choose what happens to you in life, but you can choose what gets your energy and attention.

Everyone’s life is a drama at some level, and every life is full of sour moments and disappointments. But I believe the energy you put in creating good moments is what can turn your life around. Relativize your problems, and maximize the things you enjoy and satisfy you. Fight for them, and be the change you want to see.

Of course, that doesn’t mean you will get what you want – but at least you can enjoy the travel to your goals, meet some interesting people in the way, and shape yourself as you want to be – not letting the circumstances shape you, but vice-versa.

So I see two options: should I focus on complaining and feeling miserable, or in the next steps in my life? Oh please, let me focus on something exciting, full of life and energy. Let me picture and imagine my future – because the past is an already written book, but I want to enjoy my next chapters.

Me he venido a vivir a Holanda, ¿por qué?

Browersgracht ("El canal de los cerveceros") #amsterdam #nofilters

Desde hace algo de un mes estoy trabajando como desarrollador móvil en Holanda, en concreto en la capital, Ámsterdam. Las razones que me han traído hasta aquí son más personales que laborales, ya que con mi empresa tenía trabajo garantizado, un sueldo fijo y unos clientes que en general se quedaban contentos, pero necesitaba un cambio de aires.

Lo bueno de plantearse un cambio laboral y de residencia como programador móvil es que, a día de hoy, podemos encontrar trabajo en cualquier parte del mundo. Así que, puestos a elegir, intenté que la decisión fuese lo más fundamentada posible: el destino debería ser un sitio con las siguientes características (idealmente):

  • una sociedad justa, con redistribución de la riqueza
  • posibilidad de viajar y conocer sitios sin mucha complicación
  • una oferta cultural activa y atractiva
  • un tránsito al trabajo corto (menos de 1h en total por día)
  • un buen clima, a poder ser menos lluvioso que Santiago
  • más riqueza per cápita que España (ya puestos a irnos a otro sitio, que sea uno más próspero, no?)
  • una tasa de paro baja (<10%)
  • una ciudad atractiva (vamos, que sea bonita)
  • un sitio donde se respeten a las mujeres, laboral y socialmente
  • un lugar con una economía digital avanzada y madura, o muy activa
  • que utilicen euros, y los trámites para trabajar en el país sean los menores posibles.

Lo bueno de poder elegir a dónde vas es que puedes establecer tú los parámetros de lo que buscas, no son las circunstancias las que eligen. Así, en Holanda, Amsterdam en particular, encontramos una mezcla perfecta de lo que buscábamos: es una ciudad cosmopolita, capital de los Países Bajos, con todos los servicios y ventajas que ello supone en cuanto a tener a tu disposición medios de transporte,educación o sanidad de primer nivel, PERO: todo esto en una ciudad de menos de un millón de habitantes, en la que hay más bicicletas que habitantes (con la tranquilidad que eso supone en cuanto a ruido y contaminación), y quitando las zonas céntricas (orientadas a turistas) o periféricas, encuentras barrios totalmente tranquilos.

  • Una gran igualdad en ingresos y redistribución de la riqueza, con un país relativamente pequeño (comparado con España), próspero, y con un PIB per capita de 51.000 USD
    The Netherlands is in the top 5 of European countries with the smallest differences in income.
  • El aeropuerto de Schiphol está a 20 minutos del centro de la ciudad (en tren o taxi), y es el 4º aeropuerto más transitado del mundo. Muchísimas conexiones internacionales, y multitud de destinos para elegir. Y Rotterdam es el puerto más grande de Europa  (cosas que aprende uno al venirse a Holanda!). Además, están todos los Países Bajos por conocer, llenos de muchas ciudades y pueblos con cascos antiguos bien conservados, ciudades con arquitecturas modernas vanguardistas, y paisajes salpicados de tulipanes por todas partes.
  • La oferta cultural de Amsterdam es variada y de todo tipo. Música en directo, teatros, festivales de cine, restaurantes con gastronomía de todo el mundo… todo ello complementado con una red de museos muy atractiva por toda Holanda, con la posibilidad de comprar una tarjeta para ir a todos ellos
  • El medio de transporte estándar de la ciudad es la bici: todo el mundo la utiliza en sus desplazamientos por la ciudad, y si es un desplazamiento más largo, se combina con el transporte público (la aparcas y coges un tren, tranvía o autobús). Haces ejercicio, disfrutas de que la ciudad es completamente plana, y muchas veces incluso llegas antes que yendo en vehículo! No solo la ciudad está complemente salpicada de carriles bici en todas las direcciones, sino que también hay espacio para dejar la bici en cualquier sitio (la zona de Centraal Station es la más complicada, eso sí). Los trayectos en general son cortos (en torno a 30 minutos bastan para cruzar el centro), y yo en concreto trabajo a 10 minutos en bici de casa…
  • El clima de Holanda es atlántico, como en Galicia. No es fantástico, porque llueve bastante y en invierno las temperaturas pueden llegar a bajar de cero habitualmente – pero está visto que si buscas prosperidad económica y social hay que irse cada vez más al norte, y el clima de Amsterdam es más suave que Suecia o Alemania, menos lluvioso que Irlanda, algo menos frío que Londres… pero en esto no es la mejor elección de calle, desde luego :)
  • La tasa de paro de Holanda es de del 6%, y en determinadas profesiones tienen una escasez endémica, entre ellas en desarrollo móvil. Ahí es donde entra la facilidad de encontrar trabajo y la posibilidad de elección, sobre todo con cierta experiencia (más de 2-3 años). Además, existe una ley llamada la «normal del 30%«, que aplican a extranjeros cualificados que vengan al país a trabajar en profesiones en las que existe poca oferta en los Países Bajos, con la que durante los 10 primeros años tienes un 30% de tu salario exento de impuestos. Hay una serie de requisitos (salario mínimo, titulación universitaria, trámites a realizar, etc), pero es relativamente accesible y es un buen pico de impuestos ahorrados
  • Qué decir de lo turística y pintoresca que es la ciudad: casitas del canal inclinadas, puentes cruzando todos los canales que cruzan el centro como una tela de araña, bicicletas por todas partes, el Barrio Rojo, molinos… solo hay que ver mi Instagram de las últimas semanas :D
  • La sociedad holandesa es práctica, y bastante organizada. Se premia el esfuerzo y el trabajo, y se respeta el tiempo personal de la gente. Los horarios facilitan la convivencia, y es común reducir la jornada para poder tener más tiempo libre o en familia. En general respetan al prójimo, y conviven en un ambiente de libertad. Es cierto que hay ciertas desigualdades de género y se puede mejorar en ello, pero es un país igualitario en general, y en cuestión de género no es excepción.
  • Los países bajos tienen una economía digital muy potente, con numerosas multinacionales que establecen su sede europea en el país, y que genera muchísimo negocio entorno a e-commerce, servicios, exportación de todo tipo de servicios digitales a todo el mundo… De hecho, los Países Bajos son séptimos en el índice ICT (Information and Communication Technologies) de la ONU. Con lo cual, las opciones laborales en torno al sector son, como es de esperar, numerosas…
  • Siendo miembro de la Unión Europea, no es necesario ningún tipo de permiso de trabajo o de inmigración para un ciudadano de la UE, y los trámites son mínimos. Basta con darse de alta como ciudadano en el Ayuntamiento, y contratar un seguro de sanidad (es obligatorio y a cuenta personal, no de la empresa o del Estado, como en España)

Todo esto, aderezado con que el año pasado @droideca y yo estuvimos de vacaciones una semana y nos encantó el ambiente de la ciudad. Una vez que pasas por alto lo más céntrico y turístico (véase: Barrio Rojo y aledaños), te encuentras con una ciudad de un tamaño muy practicable, muy amigable con los extranjeros, y muy segura. Apenas hay incidentes, quitando los robos en las casas típicos de una gran ciudad, o los de bicicletas (que son constantes), y la gente vive en el centro de la ciudad, no es solo un lugar para oficinas, empresas y reservado a los más pudientes. Evidentemente el alquiler céntrico es bastante caro, pero es factible.

El nivel de vida es alto, las casas y locales están adaptados para no pasar frío en ellas, la sociedad está complemente acostumbrada a tratar con extranjeros, hablando con total normalidad con extranjeros en inglés (cualquier persona, desde un operario de atención al público a un cajero de supermercado).

Nos hemos encontrado con una comunidad extranjera numerosa y buena recepción, y las primeras sensaciones son muy buenas. Quién sabe que nos deparará el futuro, pero esperemos que la experiencia sea enriquecedora!

Algunas cosas más… sobre desigualdad, la igualdad de género, la ciudad, las bicis en la ciudad, o la sociedad holandesa.